En un intento por defender el gulag el que ha encarcelado a cientos de miles de uigures y otros musulmanes en la región de Xinjiang, China ha intentado cambiar el nombre de los campos de concentración como centros para la “formación profesional”. El objetivo, como lo transmitió la televisión estatal, es “rescatar a las minorías rurales ignorantes, atrasadas y pobres”. Esa descripción encapsula la intolerancia con la que las autoridades chinas ven a los uigures, contra quienes lanzaron una campaña masiva de exterminio cultural.

Pero acepte por un momento la descripción de Pekín del propósito de los campos. ¿Cómo, entonces, explicar el hecho de que no solo los campesinos “ignorantes”, sino también los más importantes intelectuales uigures han sido enviados a ellos? ¿Los poetas, profesores, científicos y periodistas que viven en Xinjiang también necesitan capacitación vocacional?

Según un informe publicado en el New York Times, los exiliados uigures han compilado una lista de 159 intelectuales que han sido detenidos durante el año pasado. Son los propagadores, curadores y defensores de una cultura que el régimen de Xi Jinping parece decidido a erradicar. “Romper su linaje, romper sus raíces, romper sus conexiones y romper sus orígenes”, concluyó un comentario de noticias del estado citado por el Times. Es difícil leer eso como algo más que una declaración de intención genocida.

Los portavoces chinos a veces describen a los detenidos uigures como terroristas reales o potenciales. Pero los intelectuales que el gobierno chino ha barrido incluyen figuras que apoyaron abiertamente al régimen comunista, como Abdulqadir Jalaleddin, un experto en poesía medieval en la Universidad Normal de Xinjiang. Al igual que otros estudiosos, escribió una carta abierta en la que declaraba su lealtad al estado, pero fue detenido de todos modos.

El vacío en Washington debe ser llenado por el Congreso. La legislación bipartidista que crearía un coordinador especial para responder a la crisis de Xinjiang y preparar el terreno para las sanciones a los funcionarios chinos involucrados en la represión no pudo aprobar el último Congreso. Debería ser retomado este año.